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Realmente se recicla el plástico

julio 20, 2022

Dónde va el plástico

Su botella -y otras innumerables- se empaquetan en una paca rectangular, se venden como mercancía y se envían a otra instalación para clasificarlas por colores, triturarlas, desinfectarlas, fundirlas y moldearlas en trozos de plástico más pequeños y lisos llamados «nurdles».

Este ejemplo es el mejor escenario para las botellas de plástico, pero por desgracia no es la norma. El reciclaje de plásticos es engorroso y caro, y en muchos casos, los nuevos «plásticos vírgenes» son más baratos que los plásticos reciclados.

Menos del 30% de las botellas de plástico se reciclan en EE.UU., pero técnicamente hablando, la mayoría son «downcycled». También conocido como reciclaje en cascada o de circuito abierto, el downcycling se produce cuando un material se rehace en un artículo de menor calidad. Estos artículos no suelen poder reciclarse de nuevo, lo que acorta el ciclo de vida del artículo.

Mientras que el reciclaje cierra el bucle y mantiene un artículo en circulación -tal y como sugieren las flechas que persiguen el símbolo del reciclaje-, el downcycling convierte ese bucle en una flecha de sentido único. A partir de ahí, un material sólo puede ir cuesta abajo: Después de superar su utilidad como alfombra o banco, la siguiente parada es el vertedero o la incineradora.

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Isobel Whitcomb es una escritora colaboradora de Live Science que cubre el medio ambiente, los animales y la salud. Su trabajo ha aparecido en el New York Times, Fatherly, Atlas Obscura, Hakai Magazine y la revista Science World de Scholastic. Las raíces de Isobel están en la ciencia. Estudió biología en el Scripps College de Claremont (California), mientras trabajaba en dos laboratorios diferentes y realizaba una beca en el Parque Nacional del Lago Cráter. Completó su máster en periodismo en el Programa de Información Científica, Sanitaria y Medioambiental de la Universidad de Nueva York. Actualmente vive en Portland, Oregón.

La mentira del reciclaje

Se pueden encontrar símbolos de reciclaje (flechas de persecución) en todo, desde las botellas de refresco hasta los envases de detergente y las pequeñas cáscaras de plástico de las bayas frescas en el supermercado, pero ¿cuánto del plástico que usamos cada día se recicla realmente?

A pesar de la mayor concienciación del público, de las promesas de las grandes empresas de ser «verdes» e incluso de la legislación que limita el uso de ciertos tipos de plásticos de un solo uso, el mundo se encuentra en medio de una crisis de contaminación por plástico. El concepto de «plástico reciclado» parece prometer una salida, pero el reciclaje de plásticos es en gran medida un mito.

Los contenedores de reciclaje de plástico, la prohibición de las bolsas de plástico y el creciente uso de pajitas reutilizables pueden hacer parecer que existe un esfuerzo colectivo para controlar la crisis del plástico. La realidad es que la producción de plástico está creciendo rápidamente, en lugar de reducirse.

En todo el mundo, se producen más de 348 millones de toneladas de plástico al año, y alrededor de la mitad termina como residuo. Desde 2019, 42 nuevas plantas de plástico de Estados Unidos han finalizado su construcción o han recibido permiso para su desarrollo, y Estados Unidos ocupa actualmente el segundo lugar en el mundo en cuanto a producción de plástico.

Estadísticas sobre los residuos de plástico

«Tras tener en cuenta las pérdidas durante el reciclado, sólo el 9% de los residuos plásticos se recicló finalmente, mientras que el 19% se incineró y casi el 50% fue a parar a los vertederos sanitarios», señaló en su informe Perspectivas mundiales del plástico.

Ante el calentamiento global y la contaminación, es «crucial que los países respondan al desafío con soluciones coordinadas y globales», dijo el Secretario General de la OCDE, Mathias Cormann, en el informe.

El informe llega menos de una semana antes de que comience la Asamblea de las Naciones Unidas sobre el Medio Ambiente, el 28 de febrero en Nairobi (Kenia), donde se espera que comiencen las conversaciones formales sobre un futuro tratado internacional sobre los plásticos, cuyo alcance se debatirá.

Shardul Agrawala, director de la división de integración de medio ambiente y economía de la OCDE, dijo que el informe del martes «acentúa aún más la necesidad de que los países se unan para empezar a buscar un acuerdo global que aborde este problema tan importante».

«Pero no debemos limitar nuestro enfoque sólo a las soluciones de final de tubería, hay una mayor necesidad a largo plazo de forjar la cooperación internacional y el acuerdo hacia la alineación de las normas», dijo en una rueda de prensa en línea el lunes.

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