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¿Por qué la energía hidroeléctrica es renovable?

marzo 18, 2022
¿Por qué la energía hidroeléctrica es renovable?

Energía hidroeléctrica británica

La energía hidroeléctrica, también llamada energía hidroeléctrica o hidroelectricidad, es una forma de energía que aprovecha la fuerza del agua en movimiento -como el agua que fluye por un salto- para generar electricidad. La gente ha utilizado esta fuerza durante milenios. Hace más de dos mil años, los griegos utilizaban el agua en movimiento para hacer girar la rueda de su molino y convertir el trigo en harina.

La mayoría de las centrales hidroeléctricas tienen un depósito de agua, una compuerta o válvula para controlar la cantidad de agua que sale del depósito y una salida o lugar donde el agua termina después de fluir hacia abajo. El agua adquiere energía potencial justo antes de derramarse por la parte superior de una presa o de descender por una colina. La energía potencial se convierte en energía cinética a medida que el agua fluye cuesta abajo. El agua puede utilizarse para hacer girar las palas de una turbina y generar electricidad, que se distribuye a los clientes de la central.

Hay tres tipos diferentes de centrales hidroeléctricas, siendo la más común una instalación de embalse. En una instalación de embalse, se utiliza una presa para controlar el flujo de agua almacenada en una piscina o embalse. Cuando se necesita más energía, se libera el agua de la presa. Una vez liberada el agua, la gravedad toma el control y el agua fluye hacia abajo a través de una turbina. Cuando las palas de la turbina giran, hacen funcionar un generador.

Historia de la energía hidroeléctrica

La gente tiene una larga historia de uso de la fuerza del agua que fluye en arroyos y ríos para producir energía mecánica. La energía hidroeléctrica fue una de las primeras fuentes de energía utilizadas para la generación de electricidad, y hasta 2019, la energía hidroeléctrica fue la mayor fuente de generación total de electricidad renovable anual de Estados Unidos.

En 2020, la hidroelectricidad representó alrededor del 7,3% de la generación total de electricidad a escala de servicios públicos1 de Estados Unidos y el 37% de la generación total de electricidad renovable a escala de servicios públicos. La cuota de la hidroelectricidad en la generación total de electricidad en EE.UU. ha disminuido con el tiempo, principalmente debido al aumento de la generación de electricidad a partir de otras fuentes.

La cantidad de precipitaciones que se vierten en los ríos y arroyos de una zona geográfica determina la cantidad de agua disponible para producir energía hidroeléctrica. Las variaciones estacionales de las precipitaciones y los cambios a largo plazo en los patrones de precipitación, como las sequías, pueden tener grandes efectos en la disponibilidad de la producción hidroeléctrica.

Como la fuente de energía hidroeléctrica es el agua, las centrales hidroeléctricas suelen estar situadas en una fuente de agua o cerca de ella. El volumen del flujo de agua y el cambio en la elevación -o caída, y a menudo referido como cabeza- de un punto a otro determinan la cantidad de energía disponible en el agua en movimiento. En general, cuanto mayor sea el caudal de agua y la altura de elevación, más electricidad podrá producir una central hidroeléctrica.

Cuánto de la energía mundial procede de la hidroeléctrica

La necesidad de acceder a una energía sostenible se ha convertido en una prioridad en la agenda internacional. En las últimas décadas, la energía hidroeléctrica se ha consolidado como una solución a esta demanda y una fuente de energía renovable muy valiosa en todo el mundo.

La energía hidráulica, también conocida como energía hidroeléctrica, aprovecha la fuerza del agua en movimiento para producir electricidad. El uso de los recursos hídricos como fuente de energía es una práctica milenaria. En el siglo IV a.C., el imperio persa ya utilizaba ruedas hidráulicas para regar los campos y molinos de agua para moler el grano.

Su momento de mayor desarrollo llegaría con la revolución industrial en Gran Bretaña, cuando se utilizó como fuente de energía para los nuevos inventos. Concretamente, a finales del siglo XIX, James B. Francis consiguió desarrollar una turbina hidráulica de gran eficacia, dando lugar a la turbina Francis, capaz de transformar la energía potencial del agua en energía rotacional aplicada a un eje. En la actualidad, la turbina Francis es la más utilizada en las centrales hidroeléctricas renovables.

Impacto medioambiental de las centrales hidroeléctricas

Representantes de más de 170 países llegaron a un consenso en la Máxima Conferencia Mundial sobre Desarrollo Sostenible, en Johannesburgo (2002), y en el III Foro Mundial del Agua, en Kioto (2003): toda la generación hidroeléctrica es renovable y merece el apoyo internacional. Lea, a continuación, las diez razones que les llevan a esta conclusión.

La hidroelectricidad utiliza la energía del agua corriente, sin reducir su cantidad, para producir electricidad. Por lo tanto, todos los aprovechamientos hidroeléctricos, de pequeño o gran tamaño, ya sean de pasada o de acumulación, encajan en el concepto de energía renovable.

Las centrales hidroeléctricas con embalses de acumulación ofrecen una flexibilidad operativa incomparable, ya que pueden responder inmediatamente a las fluctuaciones de la demanda de electricidad. La flexibilidad y la capacidad de almacenamiento de las centrales hidroeléctricas las hacen más eficientes y económicas para apoyar el uso de fuentes intermitentes de energía renovable, como la energía solar o la eólica.

El agua de los ríos es un recurso doméstico que, al contrario que el combustible o el gas natural, no está sujeto a las fluctuaciones del mercado. Además, es la única gran fuente renovable de electricidad y su relación coste-beneficio, eficiencia, flexibilidad y fiabilidad ayudan a optimizar el uso de las centrales térmicas.

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