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¿Cuál es el proceso de la energía hidráulica?

marzo 19, 2022
¿Cuál es el proceso de la energía hidráulica?

Pros y contras de la energía hidroeléctrica

El uso de recursos naturales como la energía solar fotovoltaica y la energía eólica para producir energía limpia es un factor clave en la lucha contra el cambio climático. Otro tipo de energía renovable es la hidroeléctrica, que aprovecha la fuerza del agua para generar electricidad.

Hay diferentes tipos de centrales hidroeléctricas. El tipo más común son las centrales hidroeléctricas de presa, en las que el agua que llevan los ríos se almacena en un embalse y se libera cuando se necesita energía.

El agua liberada del embalse fluye a través de una turbina, haciéndola girar, que a su vez activa un generador para producir electricidad. La energía extraída del agua depende del volumen y de la diferencia de altura entre la fuente y la salida del agua.

Después, la tensión de la electricidad producida se eleva para ser transportada con pequeñas pérdidas a los puntos de distribución, donde se vuelve a bajar la tensión para su consumo. El agua utilizada en el proceso retoma el curso natural del río aguas abajo tras pasar por la estación.

Contras de la energía hidráulica

La gente tiene una larga historia de uso de la fuerza del agua que fluye en arroyos y ríos para producir energía mecánica. La energía hidroeléctrica fue una de las primeras fuentes de energía utilizadas para la generación de electricidad, y hasta 2019, la energía hidroeléctrica fue la mayor fuente de generación total de electricidad renovable anual de Estados Unidos.

En 2021, la hidroelectricidad representó alrededor del 6,3% de la generación total de electricidad a escala de servicios públicos1 de Estados Unidos y el 31,5% de la generación total de electricidad renovable a escala de servicios públicos. La cuota de la hidroelectricidad en la generación total de electricidad en EE.UU. ha disminuido con el tiempo, principalmente debido al aumento de la generación de electricidad a partir de otras fuentes.

La cantidad de precipitaciones que se vierten en los ríos y arroyos de una zona geográfica determina la cantidad de agua disponible para producir energía hidroeléctrica. Las variaciones estacionales de las precipitaciones y los cambios a largo plazo en los patrones de precipitación, como las sequías, pueden tener grandes efectos en la disponibilidad de la producción hidroeléctrica.

Como la fuente de energía hidroeléctrica es el agua, las centrales hidroeléctricas suelen estar situadas en una fuente de agua o cerca de ella. El volumen del flujo de agua y el cambio en la elevación -o caída, y a menudo referido como cabeza- de un punto a otro determinan la cantidad de energía disponible en el agua en movimiento. En general, cuanto mayor sea el caudal de agua y la altura de elevación, más electricidad podrá producir una central hidroeléctrica.

Cómo funciona la energía hidroeléctrica

En Estados Unidos, el 6,6% de la electricidad generada procede de la energía hidroeléctrica. En 2019, el noroeste del Pacífico generó la mitad de los 274.000 millones de kilovatios hora del país, según la Administración de Información Energética de Estados Unidos.

La energía hidroeléctrica suele proceder de una presa en la que el agua del río se almacena en un embalse. Los embalses pueden contener mucha agua, como la presa de Grand Coulee, o poca, como las presas de los ríos Snake y Columbia. Cuando el agua sale del embalse, pasa por una turbina, la hace girar y pone en marcha un generador para crear electricidad. Mediante este proceso, la energía hidroeléctrica convierte rápidamente la energía cinética del movimiento del agua en energía.

Las presas hidroeléctricas cumplen otras funciones importantes, como el control de inundaciones, el transporte y el riego. La rapidez hace que la energía hidroeléctrica sea un recurso ideal para permitir que la red eléctrica responda en caso de apagones. Además, la energía hidroeléctrica es fiable, de bajo coste y no emite gases de efecto invernadero. Pero este valioso recurso puede tener un coste para los ecosistemas afectados por la infraestructura y las operaciones hidroeléctricas.

Cuánto de la energía mundial procede de la hidroeléctrica

Con el llamamiento mundial a la acción para reducir nuestra dependencia de los combustibles fósiles, la energía hidroeléctrica se está convirtiendo en una fuente de energía cada vez más importante. Al ser una de las fuentes de energía renovable más constantes y fiables, los proyectos hidroeléctricos continuarán en el futuro.

La energía hidroeléctrica es una de las formas más baratas de generar electricidad y es utilizada por más de 60 países en todo el mundo, cubriendo la mitad de su demanda de electricidad. Además, tiene la ventaja de ser una fuente de energía limpia, que proporciona energía «a la carta» y crea miles de puestos de trabajo en todo el mundo.

La energía hidroeléctrica es la que se genera a partir de fuentes de agua como el océano, los saltos de agua y los ríos. Dado que el agua se mueve constantemente a través de un ciclo global, su movimiento puede aprovecharse para generar electricidad o impulsar maquinaria. Como el agua es un recurso infinito, su ciclo proporciona un sistema de recarga sin fin, lo que la convierte en una fuente de energía renovable.

Hay varios tipos de instalaciones hidroeléctricas y todas se alimentan del movimiento del agua que fluye. Se utilizan turbinas y generadores para convertir la energía cinética del agua en electricidad, que luego se introduce en la red eléctrica para abastecer a hogares, empresas e industrias.

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