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¿Cómo funciona una central hidroeléctrica?

marzo 20, 2022
¿Cómo funciona una central hidroeléctrica?

Cuánta energía produce una central hidroeléctrica

El uso de recursos naturales como la energía solar fotovoltaica y la energía eólica para producir energía limpia es un factor clave en la lucha contra el cambio climático. Otro tipo de energía renovable es la hidroeléctrica, que aprovecha la fuerza del agua para generar electricidad.

Hay diferentes tipos de centrales hidroeléctricas. El tipo más común son las centrales hidroeléctricas de presa, en las que el agua que llevan los ríos se almacena en un embalse y se libera cuando se necesita energía.

El agua liberada del embalse fluye a través de una turbina, haciéndola girar, que a su vez activa un generador para producir electricidad. La energía extraída del agua depende del volumen y de la diferencia de altura entre la fuente y la salida del agua.

Después, la tensión de la electricidad producida se eleva para ser transportada con pequeñas pérdidas hasta los puntos de distribución, donde se vuelve a bajar la tensión para su consumo. El agua utilizada en el proceso retoma el curso natural del río aguas abajo tras pasar por la estación.

Hidroeléctrica británica

Una presa hidroeléctrica convierte la energía potencial almacenada en un depósito de agua detrás de una presa en energía mecánica, también conocida como energía cinética. Cuando el agua baja por la presa, su energía cinética se utiliza para hacer girar una turbina.

¿Tienes curiosidad por la terminología energética utilizada en este artículo? El sitio web de la Administración de Información Energética de EE.UU. ofrece un resumen fácil de entender de términos energéticos como energía potencial y energía mecánica/cinética.

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Cuánto de la energía mundial procede de la hidroeléctrica

La central hidroeléctrica más común del mundo es la «central de presa». En este tipo de central, el agua se acumula en la presa hasta que cae desde cierta altura sobre una turbina de agua, que gira produciendo electricidad mediante generadores eléctricos situados en la sala de máquinas. A continuación, se aumenta la tensión para suministrar energía a la red eléctrica sin grandes pérdidas. El agua utilizada sigue su curso natural.

Las «centrales de pasada» son otro tipo de centrales hidroeléctricas que utilizan las pendientes naturales de los ríos para llevar el agua por un canal hasta llegar a la central, donde las turbinas -que pueden tener un eje vertical si la pendiente es pronunciada o un eje horizontal si la pendiente es pequeña- giran generando electricidad como las centrales de presa. Este tipo de centrales funciona de forma continua.

Las centrales de bombeo son el tercer tipo de centrales hidroeléctricas que, además de aprovechar la energía del agua, pueden consumir energía para transportar el agua a una mayor altura en las horas de menor consumo y liberarla cuando hay un alto consumo eléctrico. Funcionan como un método de almacenamiento de energía para satisfacer la demanda energética.

Historia de la energía hidroeléctrica

La generación de electricidad mediante energía hidroeléctrica (energía potencial en el agua almacenada) es uno de los métodos más limpios de producción de energía eléctrica. En 2012, las centrales hidroeléctricas aportaron alrededor del 16% de la generación total de electricidad del mundo. La hidroelectricidad es la forma de energía renovable más utilizada. Es una fuente flexible de electricidad y también el coste de la generación de electricidad es relativamente bajo. Este artículo habla de la disposición, los componentes básicos y el funcionamiento de una central hidroeléctrica.

Presa y embalse: La presa se construye sobre un gran río en zonas montañosas para garantizar un almacenamiento suficiente de agua en altura. La presa forma un gran embalse detrás de ella. La altura del nivel de agua (llamada cabeza de agua) en el embalse determina la cantidad de energía potencial que se almacena en él.

Compuerta de control: El agua del embalse puede fluir a través de la tubería forzada hasta la turbina. La cantidad de agua que se libera en la tubería forzada se puede controlar mediante una compuerta de control. Cuando la compuerta de control está completamente abierta, se libera la máxima cantidad de agua a través de la tubería forzada.

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