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Desperdicio de alimentos y cambio climatico

julio 23, 2022

La huella del despilfarro de alimentos & el cambio climático

A todos nos ha pasado: Llegas a casa de un restaurante y te das cuenta de que las sobras siguen en la mesa. O abres la nevera y encuentras espinacas empapadas y humus mohoso. Desperdiciar comida nunca sienta bien, sabemos que es un recurso valioso del que millones de personas prescinden. Hoy llamamos la atención sobre el impacto del desperdicio de alimentos en nuestro medio ambiente.

Los alimentos perdidos y desperdiciados pueden no parecer cuestiones humanitarias, pero lo son. La forma en que utilizamos -o no utilizamos- nuestros alimentos contribuye directamente a la salud de nuestro clima mundial y a la seguridad alimentaria de millones de personas. ¿Cómo?

Cuando perdemos y desperdiciamos alimentos, seguimos utilizando toda la energía, el agua, la tierra, los suministros y la energía humana que se necesitan para cultivarlos, almacenarlos, cosecharlos, transportarlos, envasarlos y venderlos. Además, cuando los alimentos se tiran, se pudren y producen metano, un gas de efecto invernadero especialmente peligroso.

Desperdiciar y perder alimentos perfectamente comestibles significa desperdiciar y perder los valiosos recursos finitos utilizados para fabricarlos. Al final, los más hambrientos y los más pobres son los que más sufren, porque no tienen comida de sobra en primer lugar.

Cambio climático de los residuos

Se calcula que la pérdida y el desperdicio de alimentos representan aproximadamente un tercio de los alimentos destinados al consumo humano en Estados Unidos. Cuando se desechan alimentos, también se desperdician todos los insumos utilizados en la producción, el procesamiento, el transporte, la preparación y el almacenamiento de los alimentos desechados. La pérdida y el desperdicio de alimentos también agravan la crisis del cambio climático con su importante huella de gases de efecto invernadero (GEI). La producción, el transporte y la manipulación de los alimentos generan importantes emisiones de dióxido de carbono (CO2) y, cuando los alimentos acaban en los vertederos, generan metano, un gas de efecto invernadero aún más potente.

La conexión entre la pérdida y el desperdicio de alimentos y el cambio climático se reconoce cada vez más como importante, al igual que el vínculo entre el cambio climático y la agricultura y la resistencia de la cadena de suministro. Cada vez vemos más cómo los fenómenos meteorológicos extremos perturban tanto la agricultura como la resistencia de la cadena de suministro.

La Agencia de Protección Medioambiental de Estados Unidos (EPA) publicó en 2021 un informe sobre el impacto medioambiental de los residuos alimentarios (PDF, 12 MB). La EPA estimó que cada año, la pérdida y el desperdicio de alimentos en Estados Unidos incorpora 170 millones de toneladas métricas de emisiones de GEI equivalentes a dióxido de carbono (millones de MTCO2e) (excluyendo las emisiones de los vertederos), lo que equivale a las emisiones anuales de CO2 de 42 centrales eléctricas de carbón. Esta estimación no incluye las importantes emisiones de metano procedentes de los residuos alimentarios que se pudren en los vertederos. Los datos de la EPA muestran que los residuos de alimentos son el material más común que se deposita en los vertederos y se incinera en Estados Unidos, y que representan el 24 y el 22% de los residuos sólidos municipales depositados en vertederos y quemados, respectivamente. El informe también destaca los beneficios de evitar la pérdida y el desperdicio de alimentos en términos de tierras agrícolas, agua azul (es decir, el agua dulce de las aguas superficiales y subterráneas), fertilizantes y energía.

Consecuencias del desperdicio de alimentos

Muchas ciudades y países han identificado el desperdicio de alimentos (también llamado a veces desperdicio de alimentos evitable o pérdida y desperdicio de alimentos) como un problema. Según un estudio de 2014 realizado por Value Chain Management International, la cantidad de desperdicio de alimentos evitable que se desecha anualmente en Canadá asciende a más de 31.000 millones de dólares en pérdidas, y aproximadamente el 47% del desperdicio de alimentos lo producen los consumidores.

El desperdicio de alimentos tiene implicaciones medioambientales, económicas y sociales. Cuando se desperdician alimentos que podrían haberse consumido, también se desperdician los recursos naturales y humanos que se utilizaron para cultivar, producir, procesar y transportar esos alimentos.

Tirar alimentos comestibles representa pérdidas económicas. La cantidad de alimentos que se tiran equivale a desperdiciar aproximadamente 1.760 dólares anuales para una familia de cuatro miembros. Y los alimentos que acaban en el flujo de residuos requieren recursos para gestionar su eliminación y desvío, cuyo coste se repercute en los servicios municipales.

Los alimentos desperdiciados que acaban en la basura, y en última instancia en el vertedero, producen metano, un gas de efecto invernadero que es 21 veces más potente que el dióxido de carbono. Se calcula que el 7% de los gases de efecto invernadero producidos en todo el mundo se deben al desperdicio de alimentos evitable. Parte de esa comida desperdiciada podría recuperarse mediante programas de donación y utilizarse para ayudar a resolver la inseguridad alimentaria, en lugar de desperdiciarse.

Desperdicio de alimentos en todo el mundo

Vale la pena considerar que cada vez que se tiran las sobras, no sólo se está tirando el almuerzo de mañana, sino que cada bocado de comida es responsable de las emisiones de gases de efecto invernadero antes de llegar al plato. El cultivo, el procesamiento, el envasado y el transporte de los alimentos que consumimos contribuyen al cambio climático. Y luego, cuando los tiramos a la basura, al pudrirse liberan aún más gases de efecto invernadero a la atmósfera.

Se ha calculado que si el desperdicio de alimentos fuera un país, sería el tercer mayor emisor de gases de efecto invernadero después de Estados Unidos y China, según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO). Un tercio de las emisiones de gases de efecto invernadero a nivel mundial procede de la agricultura, y el 30% de los alimentos que producimos se desperdicia, unos 1.800 millones de toneladas al año. Si, como planeta, dejáramos de desperdiciar alimentos por completo, eliminaríamos el 8% de nuestras emisiones totales.

Por supuesto, los hogares individuales no tienen la culpa de todo este desperdicio. Un estudio de 2018 descubrió que alrededor de un tercio de nuestra fruta y verdura se rechaza por tener un tamaño o una forma incorrecta antes de llegar al estante del supermercado, por ejemplo. (Lea más sobre cómo se está rediseñando la cadena alimentaria para reducir el desperdicio).

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