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Cambio climático glaciaciones y calentamiento global

julio 23, 2022

Desventajas del deshielo de los glaciares

Aumenta el calor y el hielo se derrite. El efecto del cambio climático en el hielo del mundo es casi así de simple. Las temperaturas globales se están calentando, y ese calentamiento es más rápido en los polos. Como resultado, las capas de hielo y los glaciares se derriten y se reducen.

El hielo también guarda secretos sobre la historia climática de la Tierra. Al perforar las capas de hielo de la Antártida y extraer capas antiguas, los científicos pueden medir cómo era el clima en los últimos 800.000 años.

Basada en datos de microondas recogidos por satélite, esta imagen muestra la cantidad de hielo que cubre actualmente el Océano Ártico con una concentración superior al 15%. Fuente: National Snow and Ice Data Center, Universidad de Colorado Boulder

La línea naranja muestra la cobertura de hielo normal (mediana) para ese día, basada en las mediciones de 1981-2010. Debido al aumento de las temperaturas a causa del cambio climático, se suele ver menos hielo que la línea normal.

Los niveles de hielo crecen y disminuyen en un ciclo regular cada año, pero la curva de hielo del año actual en este gráfico suele estar muy por debajo de la línea gris mediana, o normal, de 1981-2010. Ver un gráfico interactivo de hielo marino del National Snow and Ice Data Center. Fuente: Centro Nacional de Datos sobre Nieve y Hielo

Por qué son importantes los glaciares

Un glaciar es una gran masa de nieve y hielo que se ha acumulado durante muchos años y que está presente todo el año. En Estados Unidos, los glaciares se encuentran en las Montañas Rocosas, Sierra Nevada, las Cascadas y en toda Alaska. Un glaciar fluye naturalmente como un río, sólo que mucho más lentamente. A mayor altura, los glaciares acumulan nieve, que acaba por comprimirse en hielo. En las zonas más bajas, el «río» de hielo pierde masa de forma natural debido al deshielo y a que el hielo se desprende y flota (desprendimiento de icebergs) si el glaciar desemboca en un lago o en el océano. Cuando el deshielo y el desprendimiento se equilibran exactamente con la acumulación de nieve nueva, un glaciar está en equilibrio y su masa no aumenta ni disminuye.

En muchas zonas, los glaciares proporcionan a las comunidades y a los ecosistemas una fuente fiable de caudal y de agua potable, sobre todo en épocas de sequía prolongada y a finales del verano, cuando la capa de nieve estacional se ha derretido. La escorrentía de agua dulce de los glaciares también influye en los ecosistemas oceánicos. Los glaciares son importantes como indicadores del cambio climático porque los cambios físicos en los glaciares -ya sea que crezcan o se reduzcan, avancen o retrocedan- proporcionan evidencia visible de los cambios en la temperatura y las precipitaciones. Si los glaciares pierden más hielo del que pueden acumular mediante nuevas nevadas, en última instancia añaden más agua a los océanos, lo que provoca un aumento del nivel del mar (véase el indicador del nivel del mar). El mismo tipo de cambios se producen a una escala mucho mayor en las gigantescas capas de hielo que cubren Groenlandia y la Antártida, lo que puede tener consecuencias aún mayores para el nivel del mar. Los glaciares pequeños tienden a responder más rápidamente al cambio climático que las capas de hielo gigantes. En conjunto, los pequeños glaciares del mundo añaden a los océanos aproximadamente la misma cantidad de agua al año que las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida juntas. Durante las dos últimas décadas, han añadido más agua a los océanos que las capas de hielo.1

Cómo afecta el cambio climático a los glaciares

En primer lugar, es importante señalar las diferencias entre tiempo y clima. El tiempo es local y lo que se puede ver por la ventana; el clima son las nieves frías del invierno británico de 2011 y nuestro verano húmedo y lluvioso de 2012 (que tienen que ver con las variaciones a corto plazo de los vientos y las presiones atmosféricas), o las olas de calor en Estados Unidos en julio de 2012.

El clima es una escala mucho más amplia; estamos observando patrones estadísticos a largo plazo en el tiempo. Una inundación o tormenta individual no está causada por el cambio climático, pero el cambio climático puede hacer que los fenómenos meteorológicos extremos (como las inundaciones) ocurran con más frecuencia. El «clima» engloba datos como la temperatura, la humedad, la presión, el viento, las precipitaciones (nieve o lluvia) y otras mediciones meteorológicas.

A lo largo de los últimos 2,6 millones de años (el «Período Cuaternario»), el clima de la Tierra ha oscilado muchas veces, oscilando entre estados glaciares e interglaciares (Figura 1). Durante el último millón de años, hemos experimentado grandes glaciaciones e interglaciares con una periodicidad de unos 100.000 años.

Komento

Figura 1: Variabilidad climática en los últimos 80.000 años. El panel superior muestra el registro de isótopos de oxígeno (δ18Oice) del núcleo de hielo del Greenland Ice Sheet Project II (GISP II) en los últimos 80.000 años (Stuiver & Grootes 2000). Los valores de δ18Oice más negativos indican temperaturas del aire más frías. El panel inferior muestra los cambios en el nivel global del mar durante el mismo periodo de tiempo (Waelbroeck et al. 2002), reflejando el aumento y disminución de las capas de hielo continentales durante la última edad de hielo. Obsérvense los pequeños cambios de temperatura relativamente estables que reflejan los valores de δ18O de los núcleos de hielo durante los últimos 10.000 años, cuando el volumen de hielo continental ha estado cerca de los niveles modernos, lo que indica el período cálido moderno conocido como Holoceno. En comparación, el clima durante la última edad de hielo (entre hace unos 18.000 y 80.000 años) era mucho más variable. Las oscilaciones abruptas de calentamiento y enfriamiento gradual durante este periodo de la historia de la Tierra se conocen como ciclos Dansgaard-Oeschger, o ciclos D-O (Dansgaard 1984).

Aunque los ciclos climáticos D-O se han encontrado ahora en muchos otros registros climáticos indirectos de todo el mundo (Voelker 2002), todavía se desconoce la razón por la que el clima de la Tierra fue mucho más variable durante la última edad de hielo. Algunas teorías sugieren que los cambios en la circulación oceánica debidos a las variaciones naturales de la salinidad de las aguas superficiales del Atlántico Norte fueron el desencadenante de los eventos D-O (la hipótesis del oscilador salino) (Birchfield & Broecker 1990, Broecker et al. 1990a, Zaucker & Broecker 1992), mientras que otras sostienen que los cambios en la circulación atmosférica fueron el motor (la hipótesis de la oscilación del campo de vientos) (Clement & Cane 1999, Seager et al. 2002, Seager 2006, Seager & Battisti 2007).

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