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Cambio climatico en la historia de la tierra

julio 23, 2022

Datos sobre el cambio climático

Ya no se discute que el calentamiento global es real y que se está produciendo a un ritmo alarmante. Está transformando el sistema climático global ante nuestros ojos. El aumento de las economías alimentadas por combustibles fósiles en los últimos 200 años, y especialmente la aceleración de las emisiones de CO2 desde el final de la Segunda Guerra Mundial, es claramente la causa de nuestra creciente crisis climática. Pero aunque el 99% de los científicos del clima reconocen lo que está ocurriendo, puede ser difícil comprender algo de tal magnitud.

El «cambio climático» implica intrínsecamente una perspectiva histórica. Mientras los líderes mundiales se reúnen el lunes para la Cumbre de Acción Climática de 2019, tenemos que comparar el cambio reciente con el registro de la historia, tanto humana como geológica. Tenemos que pensar en lo que los físicos llaman «tasa» y «estado». Hacerlo -adoptar una visión histórica profunda sobre una cuestión que puede parecer un problema contemporáneo- nos ayuda a comprender el alcance y la escala de nuestro problema, al tiempo que ofrece la esperanza de que no es demasiado tarde para mitigar esta crisis. Ya hemos entrado en un nuevo estado: un mundo más cálido; un mundo de mayores extremos meteorológicos, de aumento del nivel del mar, de inundaciones más frecuentes y de sequías más frecuentes; un mundo sujeto a huracanes masivos e incendios forestales furiosos. Y lo que es peor, el ritmo del cambio climático supera con creces todo lo observado en los últimos diez mil años. Desde aproximadamente 1850, el CO2 atmosférico, el gas de efecto invernadero dominante, ha crecido a un ritmo explosivo, cercano a lo que los matemáticos llaman «exponencial». La población humana, el PIB y las emisiones de combustibles fósiles se aceleraron simultáneamente de forma similar.

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El clima de la Tierra ha cambiado a lo largo de la historia. Sólo en los últimos 800.000 años, ha habido ocho ciclos de edades de hielo y periodos más cálidos, y el final de la última edad de hielo, hace unos 11.700 años, marcó el inicio de la era climática moderna, y de la civilización humana. La mayoría de estos cambios climáticos se atribuyen a variaciones muy pequeñas en la órbita de la Tierra que modifican la cantidad de energía solar que recibe nuestro planeta.

Este gráfico, basado en la comparación de muestras atmosféricas contenidas en núcleos de hielo y en mediciones directas más recientes, aporta pruebas de que el CO2 atmosférico ha aumentado desde la Revolución Industrial. (Crédito: Luthi, D., et al.. 2008; Etheridge, D.M., et al. 2010; datos del núcleo de hielo de Vostok/J.R. Petit et al.; registro de CO2 de la NOAA en Mauna Loa). Más información sobre los núcleos de hielo (sitio externo).

La tendencia actual al calentamiento es diferente porque es claramente el resultado de las actividades humanas desde mediados del siglo XIX, y se está produciendo a un ritmo que no se ha visto en muchos milenios recientes.1 Es innegable que las actividades humanas han producido los gases atmosféricos que han atrapado más energía del Sol en el sistema terrestre. Esta energía adicional ha calentado la atmósfera, el océano y la tierra, y se han producido cambios rápidos y generalizados en la atmósfera, el océano, la criosfera y la biosfera.

Cambio climático de la Nasa

A lo largo de los 4.500 millones de años de historia del planeta se han producido muchos cambios drásticos en el clima de la Tierra. Los largos periodos de estabilidad, o equilibrio, se ven ocasionalmente interrumpidos por periodos de cambio que varían en duración e intensidad. Los cambios climáticos son destructivos, y algunos de ellos han provocado extinciones masivas que han acabado con un alto porcentaje de especies. A pesar de estas extinciones, la vida siempre se ha recuperado, permitiendo que nuevas especies dominen el paisaje.

Los científicos creen que puede haber habido varias épocas en las que toda la Tierra estuvo congelada por el hielo. No hay consenso en cuanto a la causa exacta de estos eventos frígidos. Una teoría sostiene que una serie de grandes erupciones volcánicas enviaron a la atmósfera partículas de gas sulfuroso que reaccionaron con la radiación solar para producir un efecto de enfriamiento. Algunos científicos especulan que las condiciones de nieve facilitaron una explosión de organismos multicelulares.

El periodo Carbonífero era conocido por sus comunidades de bosques pantanosos habitados por los ancestros de los reptiles, mamíferos y anfibios. También fue un periodo «glacial», en el que los casquetes de hielo permanentes se asentaban en los polos de la Tierra. Pero hace unos 305 millones de años, los niveles de dióxido de carbono, un gas de efecto invernadero, aumentaron. Los gases de efecto invernadero impiden que el calor escape de la atmósfera al espacio, aislando la Tierra. Esto hizo que el planeta se calentara, se secara y experimentara fluctuaciones estacionales más intensas. Este clima era intolerable para las plantas de la selva del Carbonífero, lo que provocó un cambio en los tipos de comunidades vegetales y animales y, finalmente, la edad de los dinosaurios.

Cambio climático natural

La Tierra ha sido una bola de nieve y un invernadero en diferentes momentos de su pasado. Entonces, si el clima cambió antes que los humanos, ¿cómo podemos estar seguros de que somos responsables del dramático calentamiento actual?

En parte, porque podemos demostrar claramente la relación causal entre las emisiones de dióxido de carbono procedentes de la actividad humana y el aumento de 1,28 grados centígrados (y en aumento) de la temperatura global desde la época preindustrial. Las moléculas de dióxido de carbono absorben la radiación infrarroja, por lo que, al haber más de ellas en la atmósfera, atrapan más del calor que irradia la superficie del planeta por debajo.

Pero los paleoclimatólogos también han hecho grandes progresos en la comprensión de los procesos que impulsaron el cambio climático en el pasado de la Tierra. A continuación, se describen 10 formas en que el clima varía de forma natural, y cómo se comparan con lo que ocurre actualmente.

Más significativos son los «grandes mínimos solares», períodos de décadas de actividad solar reducida que han ocurrido 25 veces en los últimos 11.000 años. Un ejemplo reciente, el mínimo de Maunder, que se produjo entre 1645 y 1715, supuso un descenso de la energía solar del 0,04% al 0,08% por debajo de la media moderna. Los científicos pensaron durante mucho tiempo que el mínimo de Maunder podría haber causado la «Pequeña Edad de Hielo», un periodo frío entre los siglos XV y XIX; desde entonces han demostrado que fue demasiado pequeño y ocurrió en el momento equivocado para explicar el enfriamiento, que probablemente tuvo más que ver con la actividad volcánica.

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