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Cambio climatico en el desierto

julio 24, 2022

El elefante del desierto se seca con el calentamiento global

El imponente cactus saguaro puede ser el icono del suroeste americano, pero una planta invasora está invadiendo constantemente los ecosistemas desérticos. Esta planta invasora, una especie de hierba que llega hasta las rodillas y que se conoce como hierba de los búfalos, probablemente se convertirá en una presencia aún mayor en los paisajes áridos en el futuro, según ha revelado una nueva investigación. Esto se debe a que el pasto bufón soporta mejor que sus congéneres nativos el aumento de las temperaturas y las condiciones de sequía, dos características del cambio climático. Según los investigadores, los entornos áridos van a experimentar cambios pronunciados en la vegetación en las próximas décadas, un cambio que tendrá implicaciones de gran alcance no sólo para los propios ecosistemas del desierto, sino también para las infraestructuras construidas por el hombre.

El pasto buffel (Pennisetum ciliare) se introdujo por primera vez en Norteamérica desde África en la década de 1930. Esta hierba resistente se utilizaba originalmente como alimento para el ganado. Al igual que otras plantas, como el kudzu, que han prosperado en sus entornos no autóctonos, el éxito biológico del pasto bufón estaba prácticamente garantizado desde el principio: Sus plántulas sobreviven a gran velocidad, puede colonizar rápidamente el suelo desnudo, utiliza eficazmente el agua y es capaz de tolerar sequías extremas.

Definición del cambio climático

Incluso entre las especies que comparten el mismo hábitat, algunos organismos se adaptan más fácilmente que otros a las fluctuaciones medioambientales provocadas por el cambio climático. Esta constatación ha llevado a los biólogos a intentar predecir qué especies son más vulnerables al cambio climático.

Un nuevo estudio publicado esta semana en la revista Science muestra cómo el cambio climático está teniendo un impacto mucho mayor en las aves que en los pequeños mamíferos del desierto de Mojave, en el suroeste de Estados Unidos. El estudio, dirigido por un científico de la Universidad Estatal de Iowa, utilizó simulaciones por ordenador para explorar las diferencias en la forma en que las aves y los mamíferos experimentan los efectos directos del calentamiento del clima en su capacidad para mantener una temperatura corporal estable.

El estudio podría servir de base para las prácticas de conservación y arrojar nueva luz sobre la forma en que los animales responden a los cambios en su entorno, dijo Eric Riddell, autor principal del estudio y profesor adjunto de ecología, evolución y biología de los organismos.

«Queríamos responder a cómo la fisiología influye en el lugar donde pueden vivir los animales y en su vulnerabilidad al cambio climático», dijo Riddell. «Construimos estas simulaciones que imitan la forma en que los animales interactúan con su entorno para poder identificar qué combinaciones de rasgos hacen que las especies sean vulnerables al cambio climático y cuáles no».

Problemas medioambientales en el desierto

IntroducciónEl cambio climático es una de las mayores amenazas para los ecosistemas de todo el mundo. Se han documentado variaciones en la densidad de las especies, cambios en el área de distribución y eventos de extinción a nivel local y global [1-3]. Además, se prevén cambios en la diversidad de especies, el funcionamiento de los ecosistemas y la prestación de servicios en el futuro como consecuencia de las presiones climáticas sobre las poblaciones naturales [4-6]. En África se han pronosticado profundos impactos del cambio climático sobre los animales [7-9], las plantas [10-12] y la biodiversidad en general [4,13].

Se prevé que los ecosistemas desérticos sean uno de los más vulnerables al cambio climático global [14-16]. Se prevé que el aumento de la temperatura, la disminución de las precipitaciones y el aumento del CO2 atmosférico afecten fuertemente a la estructura y la función de los ecosistemas desérticos [15,17]. Las especies adaptadas al desierto son vulnerables al cambio climático [18] y, entre ellas, las especies vegetales endémicas son especialmente susceptibles a la pérdida de hábitat adecuado [19]. El efecto negativo del cambio climático sobre las plantas del desierto se ha demostrado en todo el mundo [20].

Cómo afecta el cambio climático a los animales del desierto

Mientras que los desiertos podrían convertirse en las «centrales eléctricas del mañana» capturando y exportando energía solar, la vida en las regiones desérticas podría volverse insoportable bajo el calentamiento global, dice un informe publicado por el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente el lunes.

Mientras que los desiertos podrían convertirse en las «centrales eléctricas del mañana» capturando y exportando energía solar, la vida en las regiones desérticas podría volverse insoportable bajo el calentamiento global, dice un informe del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA).

Las temperaturas aumentan y, lo que es peor, el agua potable de 500 millones de personas se agota lentamente o se vuelve salada. En lugar de reverdecer los desiertos mediante el desvío de ríos y la extracción de aguas subterráneas, las ciudades del desierto se enfrentan a un futuro peligroso con el descenso de las capas freáticas.

Según el informe, el cambio climático es la mayor amenaza para las personas y la fauna que viven cerca de los desiertos. El desierto de Dashti Kbir, en Irán, ha sufrido un descenso del 16% de las precipitaciones en los últimos 25 años, el Kalahari un descenso del 12% y el desierto de Atacama en Chile un descenso del 8%.

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