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Arrecifes de coral y cambio climatico

julio 23, 2022

¿Por qué son importantes los arrecifes de coral?

Un cambio climático sin precedentes amenaza la supervivencia futura de los arrecifes de coral en todo el mundo. Informes recientes del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático han advertido de que, con un calentamiento de 1,5 °C, podría perderse entre el 70 y el 90% de la diversidad de los corales. Con 2 °C, esa cifra se eleva a más del 99%. ¿Qué posibilidades tienen los corales de sobrevivir en el futuro? ¿Pueden luchar para sobrevivir? Y si es así, ¿cómo? La Dra. Emma Camp hablará de las investigaciones de su grupo y abordará estas cuestiones a partir de los entornos coralinos extremos que actúan como laboratorios naturales para estudiar cómo las futuras condiciones del agua del mar pueden influir en las comunidades coralinas.

La Dra. Emma Camp es una galardonada experta en corales de renombre internacional a la que le apasiona tanto la protección de los arrecifes de coral como la participación de las mujeres y las niñas en la ciencia, la tecnología, la ingeniería y las matemáticas.    Sus investigaciones se centran en la fisiología, la ecología y la biogeoquímica de los arrecifes de coral, y fue cofundadora del Programa Coral Nurture, un nuevo enfoque para el cuidado de la Gran Barrera de Coral iniciado por una asociación entre el turismo y la ciencia.

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El cambio climático es la mayor amenaza mundial para los ecosistemas de los arrecifes de coral. Las pruebas científicas indican ahora claramente que la atmósfera y el océano de la Tierra se están calentando, y que estos cambios se deben principalmente a los gases de efecto invernadero derivados de las actividades humanas.

A medida que aumentan las temperaturas, se hacen más frecuentes los fenómenos de blanqueo masivo de corales y los brotes de enfermedades infecciosas. Además, el dióxido de carbono absorbido por el océano desde la atmósfera ya ha empezado a reducir las tasas de calcificación de los organismos que construyen los arrecifes y los asociados a ellos, al alterar la química del agua de mar mediante la disminución del pH. Este proceso se denomina acidificación del océano.

El cambio climático afectará a los ecosistemas de los arrecifes de coral por el aumento del nivel del mar, los cambios en la frecuencia e intensidad de las tormentas tropicales y la alteración de los patrones de circulación del océano. Cuando se combinan, todos estos impactos alteran drásticamente la función de los ecosistemas, así como los bienes y servicios que los ecosistemas de los arrecifes de coral proporcionan a las personas de todo el mundo.

El aumento de los gases de efecto invernadero procedentes de las actividades humanas provoca el cambio climático y la acidificación de los océanos. Cambio climático = cambio oceánico. El océano mundial es un enorme sumidero que absorbe dióxido de carbono (CO2). Aunque esto ha frenado el calentamiento global, también está cambiando la química del océano.

Los ecosistemas de los arrecifes de coral bajo el cambio climático y la acidificación de los océanos

#¿Qué está pasando? Las temperaturas están aumentando en nuestra tierra y en nuestros océanos, causadas principalmente por un aumento del dióxido de carbono y otros gases de efecto invernadero. Los niveles de dióxido de carbono llevan más de 100 años aumentando de forma constante debido principalmente a la quema de combustibles fósiles, atrapando más calor en nuestra atmósfera y contribuyendo al cambio climático.

La Gran Barrera de Coral es uno de los ecosistemas naturales más ricos y complejos del mundo, pero el cambio climático es la mayor amenaza para el futuro de los arrecifes de coral de todo el mundo. Afecta a nuestro arrecife de varias maneras:

Cuando los corales sufren estrés térmico, expulsan las algas microscópicas que viven dentro de sus tejidos, dejando al descubierto sus esqueletos blancos. Los corales blanqueados no están muertos, pero corren más riesgo de inanición y enfermedad.

Las olas de calor marinas ya han provocado tres blanqueamientos masivos de corales en la Gran Barrera de Coral en sólo cinco años, reduciendo los arrecifes de coral de aguas poco profundas hasta en un 50%. Los arrecifes de coral pueden recuperarse del blanqueo con el tiempo, pero sólo si las temperaturas bajan y las condiciones vuelven a la normalidad.

Cómo salvar los arrecifes de coral

En el episodio de los mares costeros, vemos las devastadoras escenas del blanqueamiento de los corales: cómo ecosistemas enteros de arrecifes que antes estaban llenos de vida, ahora están muertos, blancos y abandonados. Pero, ¿qué es exactamente el blanqueamiento del coral y por qué es tan perjudicial? Te explicamos todo lo que necesitas saber, en pocas palabras…

Los corales son animales diminutos, llamados «pólipos», que viven principalmente en grandes colonias.  Similar a una anémona de mar, un pólipo tiene un cuerpo calcáreo, con una boca en la parte superior rodeada de tentáculos para capturar el alimento. Suelen proteger su delicado cuerpo utilizando los minerales del agua de mar para construir un esqueleto de piedra caliza, conocido como «calículo». Las colonias de pólipos y sus esqueletos calcáreos forman los arrecifes de coral.

Lo sorprendente de los arrecifes es que los pólipos son transparentes y sus esqueletos blancos. Lo que les da su brillante color son los miles de millones de algas -llamadas «zooxantelas»- que viven en su interior, haciendo la fotosíntesis con los rayos del sol y, a su vez, aportando nutrientes a los pólipos.

Aunque ocupan menos del 0,1% del suelo oceánico, los arrecifes de coral albergan una cuarta parte de toda la vida marina, es decir, más especies que las selvas tropicales. Los animales utilizan los arrecifes para refugiarse, alimentarse y poner huevos.

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